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Les mires méridiennes de l'Observatoire de Neuchâtel

De 1859 à 1959, pour déterminer l'heure suisse, l'Observatoire de Neuchâtel observait le passage des étoiles au-dessus du méridien avec une lunette. Pour s'assurer que celle-ci était bien réglée, elle devait balayer l'axe nord-sud et apercevoir deux mires servant de points de repère. Ces mires existent encore aujourd'hui. La mire sud, celle de Portalban a un lien direct avec swisstopo puisqu'elle a été intégrée au réseau de la mensuration nationale.

01.10.2020 | DKW

Mire de Portalban (gauche), mire de Chaumont (droite)

Qu'est-ce qu'une mire méridienne?

Il s'agit d'une construction en pierre qui devait être visible avec la lunette méridienne. Pour permettre à l'Observatoire de Neuchâtel de couvrir l'axe nord-sud et ainsi de déterminer l'heure à laquelle les étoiles passaient au-dessus du méridien, deux mires devaient être construites. Une au nord et l'autre au sud. Si la lunette ne les repérait pas, elle devait alors être réajustée. 

En 1959, la lunette méridienne est abandonnée et remplacé par un nouveau type d'instrument, la lunette PZT pour "Photographic Zenithal Tube". Les mires ne sont plus utiles pour ce nouvel instrument, mais, elles représentent désormais le patrimoine de l'Observatoire de Neuchâtel et de swisstopo.

Où se trouvent ces mires?

L'Observatoire de Neuchâtel fit construire trois mires. La mire la plus proche se trouvait sur la colline du Mail, à 80 mètres de l'Observatoire. Elle n'existe plus aujourd'hui. A Chaumont, à 3 kilomètres de l'Observatoire fut érigée la mire nord. La troisième mire fut édifiée à Portalban, sur les rives fribourgeoises du lac de Neuchâtel, à 9,5 kilomètres au sud de l'Observatoire. Tout comme la mire de Chaumont, celle de Portalban existe toujours.

La mire sud de Portalban

La première mire de Portalban fut assez sommaire. En effet, en 1861, l'Observatoire fit peindre un losange noir sur fond blanc sur un rocher. La seconde version de la mire vit aussi le jour en 1861 et consista en un obélisque haut de 3,10 mètres. Un losange blanc entouré de noir fut également peint sur l'édifice en pierre.

Mire méridienne plan
Plan de la mire méridienne de Portalban

Le lien entre la mire de Portalban et swisstopo

En 1927, la mire de Portalban a été intégrée comme point fixe planimétrique de première catégorie et comme point de triangulation de 3ème ordre par le Service topographique fédéral (swisstopo). Ce point fixe a donc été mesuré avec précision et ses coordonnées sont parfaitement connues. De ce fait, ce point est protégé par le droit fédéral et ne peut pas être démantelé. En 1886, une cheville de nivellement a d'ailleurs été scellée sur la mire. Son contrôle et sa rénovation incombent à swisstopo qui vérifie son état tous les 12 ans.  

La rénovation de la mire de Portalban

rénovation mire de portalban
Avant et après la rénovation

Conjointement avec l'association EspaceTemps, swisstopo a donné une seconde jeunesse à la mire de Portalban. Un arbre se trouvant à proximité a été élagué, la barrière entourant la mire a été rénovée. Des anciennes souches d'arbres présentes dans le périmètre de la mire ont été évacuées et le fondement de la mire a été consolidé. De plus, la mire a été nettoyée et son losange noir et blanc repeint. Une plaque commémorative et informative a également été posée.  

La mire nord de Chaumont

Edifiée en 1884, la construction en pierre contenait une ouverture pour pouvoir accueillir une lampe à pétrole, visible la nuit depuis l'Observatoire. Un cercle blanc était peint autour de l'ouverture pour améliorer sa visibilité la journée. 

Où se trouvent les mires sur la carte?

Sur map.geo.admin.ch, seule la mire sud de Portalban est visible car elle appartient aux points fixes planimétriques de première catégorie.

Les coordonnées des deux mires 

Si vous désirez partir à la recherche des deux mires méridiennes. Voici leurs coordonnées:

La mire sud de Portalban: 2 563 065/1 196 137, 462.4 m

La mire nord de Chaumont: 2 563 149/ 1 208 200, 1036.3 m 

Office fédéral de topographie swisstopo Seftigenstrasse 264
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